Day 228-245: Nouvelle étape | New step

DAY 228-245 : Nouvelle étape. 8439 KM.

C’est sur une route complètement plate que je quitte le Costa Rica et me dirige vers le Panama, en solo. La musique est forte et agressive dans mes oreilles, et j’avoisine les 25 km/h. C’est des moments où tu as juste besoin de te fatiguer une bonne fois pour toute et de drainer toute cette énergie et émotions. Arrivée à la frontière, il me reste quelques milliers de colones que je dépense pour mon repas du midi. Ca y’est je vais rentrer dans mon dernier pays d’Amérique Centrale! Et puis, mauvaise surprise, il faut payer une taxe de sortie du Costa Rica. Etant donné la taille du hameau, les douanes ne prennent évidemment pas la carte bancaire (sinon ça aurait été trop facile…). Bon, je pars à la recherche d’un point de retrait. Un local à vélo m’accompagne car il sait où il y’en a un. Qui est finalement hors service. Aie aie… J’obtiendrais finalement ledit cash grâce à un supermarché, qui me taxera un peu. Fin des galères, Hola Panama!

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8000 km!
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Rainy season is starting here

Ce que je n’avais pas prévu non plus c’est la saison des pluies. Et elle débute tout juste au Panama et Colombie. Et c’est durant mon deuxième jour dans ce pays que j’ai pu y avoir droit. Je fais à peine 200 mètres que…Plic… Une énorme goutte vient s’écraser sur mon nez, annonçant les centaines de milliers d’autres à venir. N’ayant aucun autre choix que de faire du pouce, je finis dans un truck qui m’amène à destination. Frustrant. Ma solitude n’aura pas duré longtemps, car me rejoignent Yves et Fred avec qui j’avais pédaler au Costa Rica, et Laura avec qui on pédale depuis le Mexique. Aller, on est repartis en groupe!

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Panamean waiting for a bus

Une des expériences les plus marquantes pour moi, et probablement l’étape à vélo la plus difficile depuis le début de l’aventure, sera le col de la Boca del diablo. Et ce n’est pas pour rien qu’il s’appelle la Bouche du diable. 40 km de pure montée où je roule parfois à 4 km/h, sentant chaque gramme de mes 45 kg de mon vélo. Sous une pluie tropicale, évidemment. On mettra 6 heures pour les faire. Arrivés au sommet, un vent latéral monstrueux nous pousse sur le ravin. Voilà d’où le col tient son nom, de nombreux camions se sont renversés ici. Je ferais le premier kilomètre de l’autre versant à pied, me sentant aussi petite qu’un brin de paille sous une tempête. Et puis, incroyable. Après cette apocalypse c’est un soleil magnifique et des pins immenses qui nous attendent. Ca me rappelle le sud de la France.

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The top view from la Boca del Diablo

On traversera tous les quatres les trois quarts du Panama, et avec Laura on terminera les derniers 250 km en autostop pour pouvoir profiter de la capitale avant de s’envoler pour la Colombie. Panama City n’a absolument rien à voir avec tout le reste du pays. Riche en gratte-ciels et touristes, c’est une mégalopole où indigènes et businessmen se mélangent. On y trouve de tout. La route était plus qu’ennuyeuse en voiture et on se rejoint finalement tous, avec Adrian, le longboarder de Singapour, compris. C’est donc en famille qu’on passe notre dernière soirée en Amérique centrale, après avoir passé la journée à empaqueter les vélos avec Laura.

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Street art in Panama City
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Finding boxes for the bikes was hard and fun.
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Ready for the plane.

Jour du départ pour la Colombie, on part en avance pour l’aéroport, croisant les doigts pour ne pas se faire surtaxer à cause des vélos. Chanceuses comme toujours, on tombe sur une hôtesse d’accueil géniale qui nous les fait passer comme bagage en soute. Ouf! Ca y’est, décollage pour Medellin imminent. On y retrouve une amie colombienne rencontrée cet été à Chicago, et toute sa famille nous ouvre grand la porte de leur maison. On s’y sent tellement bien qu’on passe cinq jours, entre visite de la ville et repas animés. La ville de Medellin est très européenne, et me plait beaucoup. Encerclée de montagnes, il y fait tout de même bien froid et je finis par tomber malade. On prend la route finalement, traversant ce relief verdoyant et riche en plantations de café. On se sent toute petite à côté d’une nature pareille, et on en prend plein la vue. L’Amérique du sud commence haute en couleurs!

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Streets in Medellin
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The grave of Pablo Escobar, narco from Medellin
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Trying Aguardiente, speciality from Medellin.
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Family excursion in the forest
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Ready for our first day in Colombia
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Getting a horse ride to go camping

 


DAY 228-245 : New Step. 5244 MILES.

It’s on a completely flat road that I left Costa Rica and headed to Panama, alone. The music is loud and aggressive, and I am riding at about 16 mph. Some times you need moments where you just exhaust yourself once and for all, and drain all your energy and emotions. I arrived at the border with a few thousand colones remaining for my lunch. That’s it, I entered my last country in Central America!

Unfortunately, I had to pay an exit fee from Costa Rica. Considering the size of the town, the customs obviously did not take credit (that would have been too easy).  So, I head out in search of somewhere to withdrawal money since I had already spent my last on lunch… A local on a bike came with me because he knew where there was one… which was out of service. Ouch! I finally got the cash thanks to a supermarket that definitely taxed me a bit too much. After all that hell, hola Panama!

What I did not expect is that the rainy season is just starting in Panama and Colombia. During my second day in the country, I fully experienced it. I had just done a quarter of mile and… plop… a huge drop came crashing on my nose, announcing the hundreds of thousands of others to come. I did not have any choice other than hitchhiking. I ended up in a truck that brought me to my destination. Frustrating. I was not alone long; Yves and Fred, who I pedaled with in Costa Rica, and Laura, who I pedaled with since Mexico, joined me on the road. On we go! Leaving in group again!

One of the most intense experiences for me, and probably the most difficult bike riding since the beginning of my trip, was the pass of la Boca el Diablo, and it’s not for nothing that it’s called the “mouth of the devil.” It is 25 miles of pure uphill where I was riding 2.5 mph at times, feeling every pound of my 100 lbs. of my bike. Under a tropical rain, obviously.

We took six hours to cover this distance. Arriving on the top, there was a monstrous lateral wind blowing us into the ravine. This is where the pass gets its name, a lot of trucks fall over here. I did the first half mile by foot, feeling as small as a wisp of straw in a storm. And then, incredible… After this apocalypse, there was a magnificent sun and huge pines waiting for us. It reminded me of the south of France. The four of us crossed three-fourths of Panama together, and with Laura, I finished the last 150 miles hitchhiking, so we would be able to enjoy the capital before flying to Columbia.

Panama City is totally different than the rest of the country. Rich in skyscrapers and tourists, it’s a megalopolis where indigenous people and businessmen meld. You can find everything here. The road was more than boring by car, and we finally reunited with everyone, including Adrian, the longboarder from Singapore. It’s with my hodgepodge road trip family that I spend my last evening in Central America, after having spent the day packing up the bikes with Laura.

The day we depart for Colombia, we leave early for the airport, crossing our fingers that they don’t overtax us because of the bikes. Luckily, as usual, we bumped into an amazing receptionist who considered the bikes as normal luggage. Phew! That’s it, takeoff for Medellin imminent.

In Medellin, we found a Columbian friend that I met this summer in Chicago, and her family opened their home to us. We felt so good that we spent five days there, visiting with friends and sharing animated meals. The city of Medellin is really European, and I liked it a lot. Surrounded by mountains, it’s also really cold… and I got sick. After I was better, we finally took the road, crossing this verdant landscape full of coffee plantations. We felt really small next to nature like that, and it put on quite a show. South America starts flamboyant!

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